A Brief History of Imperialism in Central America – Una breve historia del imperialismo en Centroamérica

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Mural by Diego Rivera – Un mural de Diego Rivera

By – De Duncan Riley

1/7/2019

 

English – Versión inglesa

The recent exodus of many Central Americans from their countries towards the United States has brought the regions problems with poverty, violence, and social injustice into sharp focus in the media. Unfortunately, the roots these conditions have in North American imperialism has thus far received far less attention in political and social discourse on the present crisis. Indeed, it is vital to recognize that the crisis which presently afflicts our sister republics in Central America is not foreign to us, but rather fundamentally intertwined with the long-standing policies of our government which treat the peoples of Central America not as equals, but as pawns.

The first North American intervention in Central America came not long after the regions independence from the Spanish empire. After the invasion of Mexico, North American industrialists had looked on Nicaragua as the perfect place to construct a trans-oceanic canal in order to facilitate faster transportation between the nations two coasts. Hoping to make this dream a reality, in 1856 Tennessean William Walker mounted a military expedition to Nicaragua at the behest of the Nicaraguan Liberal Party. Not long after arriving with an army of North Americans, Walker seized the presidency of Nicaragua. Over the protests of all the nations of Central America, the United States recognized Walker as the legitimate president. Despite this, within less than a year the combined armies of the other republics of Central America drove Walker from the country, though not before his followers burned to the ground one of the oldest cities in the hemisphere, Granada. While this first imperialist endeavor into Central America may seem too far removed from our times to possibly be relevant, it illustrates the early emergence of the factors that, to this day, drive US policy towards Central America. The economic interests of North American capital and the political desire of the US government to secure a highly strategic position combined to wage an unjust war on Nicaragua.

In the late 19th and early 20th century, with the rise of new and powerful multinational corporations, US intervention in Central America became more regular. Companies like United Fruit used their wealth and power to influence governments in Central America in order to win economic concessions weighted in the multinationals favor. When political conditions or instability threatened the companies’ economic fortunes, they often called on the US Government to intervene. The most famous of these interventions was that which occurred in Nicaragua from 1912-1933. The US and its multinationals at times also used their influence to menace Central American governments into repressing their own people. Though not in Central America, the events surrounding the Banana Strike of 1928 in Colombia provides a clear example of this sort of coercion. When United Fruit employees in northern Colombia went on strike for better working conditions in 1928, the United States, at the behest of United Fruit, threatened the Conservative Party government in Colombia with invasion unless they cracked down on the strike. Thousands of workers were killed in the repressions that followed. US intervention in Central America has, through its protection of unfair concessions and unjust treatment of Central American workers, contributed to the poverty of the peoples of Central America.

With the onset of the Cold War, North American interventions in Central America became less overt but no less frequent. In 1954, the democratically elected socialist and nationalist president of Guatemala, Jacobo Árbenz, who had initiated a land reform project and challenged United Fruit’s economic domination of the country, was overthrown by a military coup logistically and materially supported by the United States. This coup inaugurated perhaps among the bloodiest periods in Central American history, as the US supported right wing death squads and dictatorships against leftist guerrillas in every country in the region except Costa Rica. During this period, the Guatemalan military government prosecuted a genocide against the indigenous Maya people, and governments across the region used torture and murder to repress resistance, often with the direct support and aid of the CIA.

Though in the 1990s democracy at long last returned to Central America, it has not prevented the US from continuing to intervene in the region. Indeed, the United States still maintains a garrison of troops at the Soto Cano air base in Honduras, despite the Honduran constitution’s strict prohibition on any permanent presence of foreign troops on Honduran soil. To get around this restriction, the US government classifies the Soto Cano mission as a “temporary deployment for an indefinite amount of time.” The base continues to be used for operations related to the “War on Drugs” throughout the region.

In recent years Honduras has suffered perhaps the most significant North American intervention into the politics of Central American country since the end of the Cold War, after the 2006 accession of Manuel Zelaya to the presidency. Though elected as a liberal, Zelaya quickly took a left ward turn, raising the minimum wage, expanding public services for the poor, promising to mediate long running land disputes between peasants and international corporations, and even leading the country into the left-wing regional organization “The Bolivarian Alliance for the peoples of our America.” As a culmination to his efforts to transform the country, Zelaya proposed a popular consultation on whether or not a referendum to call a constituent assembly, “the fourth ballot box,” should be held consecutively with the 2009 presidential election. While Zelaya argued the referendum was necessary to further democratize the country, the conservative National Party and some members of the liberal party claimed Zelaya only wanted to remove term limits from the constitution to allow himself to run again, despite the fact that the proposed referendum would be held alongside the election of Zelaya’s successor. The political dispute over the fourth box ultimately led, on the 28th of June 2009, to the Honduran military storming the presidential residence and forcing Zelaya from the country.

While publicly the Obama administration condemned the coup, it avoided officially classifying the military’s actions as a military coup, which allowed it to legally continue sending military and police aid to the new government. This aid proved invaluable, as the coup quickly met significant popular resistance. Ultimately, after questionable elections in 2009 and 2013, the pro-coup National Party managed to maintain power. Throughout this period, the Obama administration continued to send military aid to the Honduran government, despite its role in repressions of protesters, and assassinations of activists like Berta Cáceres in 2016. The year after, when Juan Orlando Hernández of the national party was fraudulently and unconstitutionally reelected as president, the Trump administration immediately validated his victory, even as the military and police killed and repressed protestors in the streets.

It is clear, then, that the government of the United States bears responsibility for the poverty and violence that today drives Hondurans and other Central Americans forth from their homes in exodus. For almost ten years now, brave and patriotic Hondurans have been arrested and murdered by US trained military and police, their only crime having been the defense of their nation and its democracy from the violent impositions of an illegitimate government. This being the case, the acceptance of the caravan with open arms is more than an act of charity or humanitarian grace, it is a necessary step towards the reconciliation of the nations of the Americas. However, it is only the first step, and what is further required of us is to oppose without exception every intervention, imposition, or interference, that the government of the United States may make upon our sister republics.

 

Español-Spanish

El éxodo reciente de muchos centroamericanos desde sus países a los Estados Unidos ha causado acá mucha discusión sobre los problemas de la región, como la pobreza, la violencia, y la injusticia social. Desafortunadamente, las raíces que estos problemáticos tienen en el imperialismo norteamericano no han recibido tanta atención en nuestro discurso político y social en esta crisis. Ciertamente, es esencial reconocer que la crisis que presentemente aflige nuestras repúblicas hermanas en Centroamérica no nos es ajena, sino está entrelazada con las políticas históricas y presentes de nuestro gobierno que han tratado los pueblos de Centroamérica no como iguales, sino como peones.

La primera intervención norteamericana en Centroamérica vino pronto después de la independencia de la región del impero español. Después de la invasión de México, industrialistas norteamericanos querían construir un canal interoceánico en Nicaragua para facilitar transportación más rápida entre las costas de la nación. Esperando hacer realidad este sueño, en el año 1856, William Walker, de Tennessee, empezó una expedición militar en Nicaragua, al pedido del partido liberal nicaragüense. Rápidamente, después de su llegada con un ejército de norteamericanos, Walker tomó la presidencia de Nicaragua. A pesar de las protestas de las naciones de Centroamérica, los Estados Unidos le reconocieron a Walker como el presidente verdadero de Nicaragua. En repuesta, todas las otras naciones de Centroamérica invadieron Nicaragua y lo forzaron a Walker a retirar se del país, aunque no antes que los norteamericanos destruyeran Granada, una de las ciudades mas viejas en el hemisferio. Mientras esta empresa imperialista primera en Centroamérica parece demasiada lejana de nuestros tiempos para ser relevante, ilustra el comienzo temprano de los factores que, todavía hoy, guían la política estadounidense hacia Centroamérica. Los intereses económicos del capital norteamericano y el deseo político del gobierno estadounidense de controlar una posición estratégica se combinaban para hacer la guerra injusta contra Nicaragua.

Más tarde en el siglo XIX, y en el siglo XX, con el auge de corporaciones nuevas y poderosas, la intervención norteamericana en Centroamérica se hizo regular. Las compañías, como United Fruit (fruta unida), utilizaban su riqueza y poder para influenciar a los gobiernos de Centroamérica para ganar concesiones económicas en favor de las compañías. Cuando las condiciones políticas o la inestabilidad las amenazaban, a menudo ellas llamaban al gobierno estadounidense para intervenir. La más famosa de estas intervenciones fue la intervención en Nicaragua desde 1912 hasta 1933. Los EE. UU. y sus empresas también a veces utilizaban su influencia para amenazar a los gobiernos de Centroamérica a reprimir sus propios pueblos. Aunque no en Centroamérica, los acontecimientos que rodearon la huelga de las bananas en Colombia en 1928 proveen un ejemplo claro de esta manera de coerción. Cuando los trabajadores de United Fruit en el norte de Colombia se pusieron en la huelga para mejores condiciones, los Estados Unidos, al pedido de Fruta Unida, amenazó al gobierno conservador de Colombia con invadido a menos que reprimiera a los trabajadores. Miles de trabajadores fueron matados en las represiones que siguieron. La intervención norteamericana en Centroamérica, a través de su protección de concesiones injustas y tratamiento injusto a los trabajadores, ha contribuido a la pobreza de los pueblos de Centroamérica.

Con el comienzo de la guerra fría, las intervenciones norteamericanas en Centroamérica se hicieron menos obvias, pero no menos frecuentes. En 1954, el presidente socialista y nacionalista de Guatemala, Jacobo Árbenz, electo por el voto popular, fue derrocado por un golpe militar. Árbenz habría empezado un programa de reforma agraria, que amenazaba la dominación económica de United Fruit, y así la compañía y el gobierno estadounidense apoyaron al golpe con dinero e inteligencia. Este golpe inauguró tal vez el periodo más sangriento en la historia de Centroamérica, durante el cual el gobierno estadounidense apoyó dictaduras militares y escuadrones de la muerte contra guerrilleros izquierdistas en casi toda de Centroamérica. Durante este periodo, el gobierno de Guatemala intentó un genocidio contra el pueblo Maya, y los gobiernos de toda la región utilizaban la tortura y el asesinato para reprimir a la oposición, a menudo con el apoyo directo de la CIA.

Mientras que en los años noventas del siglo XX la democracia volvió a Centroamérica, no ha parado la interferencia de los EE. UU. en la región. Ciertamente, el gobierno estadounidense mantiene una base militar, “Soto Cano,” en Honduras, a pesar de la prohibición de la constitución hondureña contra la presencia de ejércitos extranjeros en la tierra nacional. Para evadir esta restricción, el gobierno estadounidense clasifica la misión en Honduras como “un despliegue temporario por un tiempo indefinido.” La base sigue siendo utilizada para operaciones en “la guerra contra las drogas” en toda la región.

En años recientes Honduras ha sufrido quizás la más significante intervención norteamericana en las políticas de una nación centroamericana después de la guerra fría, después de la elección de Manuel “Mel” Zelaya a la presidencia en 2006. Aunque elegido como un liberal, rápidamente Zelaya hizo un giro a la izquierda, aumentado el salario básico, expandiendo los servicios públicos para los pobres, prometiendo mediar en el conflicto entre campesinos y corporaciones internacionales en el Bajo Aguán y llevando el país a la Alianza Bolivariana para los pueblos de Nuestra América. Como una culminación de sus esfuerzos, Zelaya propuso una consulta popular sobre la pregunta de un referendo para reformar la constitución al mismo tiempo de las elecciones presidenciales de dos mil nueve, “la cuarta urna.” Mientras Zelaya discutía que la reforma era necesaria para hacer más profunda la democracia del país, el partido naciónal, un partido conservador, y algunos miembros del partido liberal reclamaban que Zelaya solo quería remover las restricciones de mandatos así él podía ser presidente otra vez, a pesar de que el referendo propuesto ocurriera al mismo tiempo que la elección del sucesor de Zelaya. La disputa política sobre la cuarta urna en último lugar causó, el 28 de junio de 2009, la toma de poder por parte del ejército hondureño que asaltó la residencia presidencial y forzó Zelaya a salir del país.

Mientras públicamente la administración de Obama condenó el golpe, al mismo tiempo no lo llamaba oficialmente un golpe militar, así la administración podía continuar enviando ayuda militar y policial al nuevo gobierno en Honduras. Esta ayuda era inestimable, porque el golpe encontraba una poderosa resistencia popular. En última instancia, después de las elecciones cuestionables en 2009 y 2013, el partido nacional, que apoyaba al golpe militar, mantenía su poder. Por todo este periodo, la administración de Obama seguía enviando ayuda militar al gobierno hondureño, a pesar de la represión de manifestantes y los asesinatos de activistas como Berta Cáceres en 2016. El año siguiente, cuando Juan Orlando Hernández del partido nacional fue reelecto fraudulenta e inconstitucionalmente como presidente, la administración de Trump validó inmediatamente su victoria, aun cuando la armada y la policía mataban y reprimían manifestantes en las calles.

Es claro que el gobierno estadounidense tiene una responsabilidad grande por la pobreza y violencia que hoy han forzado a muchos hondureños y centroamericanos a salir de sus países en éxodo. Por casi diez años, hondureños valientes y patrióticos han sido arrestados y asesinados por militares y policías entrenados por el gobierno estadounidense, y su único crimen fue la defensa de su patria y su democracia contra las imposiciones violentas de un gobierno sin legitimidad. Porque esta es la situación, aceptar a la caravana con brazos abiertos es más que una acción de caridad o de ayuda humanitaria, es un paso necesario hacia la reconciliación de las naciones de América. Sin embargo, solo es el primero paso, lo que debemos hacer es oponernos sin excepciones contra todas las intervenciones, imposiciones, e interferencias, que el gobierno estadounidense haga a nuestras repúblicas hermanas.

 

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